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Tiburón ballena: el pez más grande del mundo


A pesar del enorme tamaño de esta especie, no representa ningún peligro para el hombre. Al contrario de la fama que tienen los tiburones de “devoradores de personas”, el pez más grande del mundo es muy cariñoso y suelen jugar con los buzos

El tiburón ballena, también conocido por su nombre científico como Rhincodon typus, es el pez existente más grande del mundo, ya que puede llegar a medir 12 metros de longitud aproximadamente. Normalmente habita en aguas cálidas tropicales y subtropicales.



Se considera que su aparición fue hace 60 millones de años, pero el primer ejemplar se reconoció en 1828 y medía 4,6 metros de longitud. Su holotipo se encuentra en el Museo de Historia Natural de París.

Su nombre es debido a la fisiología del pez, pues se trata de un tiburón, pero de tamaño grande, tanto así que es comparable a la longitud de una ballena.

Características físicas

En México existen sitios donde los turistas pueden bucear con el tiburón ballena
Su cabeza es aplanada, con un hocico rombo sobre su boca, con pequeñas barbas sobresalientes de las fosas nasales.

El vientre de este animal es totalmente blanco, su dorso y laterales son entre grises y pardos, con manchas blancas, como rayas pálidas verticales y horizontales.

Las dos aletas dorsales del tiburón ballena están en dirección de la parte trasera de su cuerpo y termina en una cola bifurcada.

Alimentación

Su forma de alimentación puede succionar todo a su paso 
Su alimentación está basada principalmente en algas, crustáceos y bancos de peces pequeños, como las anchoas, sardinas y atún, pero su comida favorita es el plancton.

Este pez se alimenta mediante la filtración de agua, abre sus enormes mandíbulas y absorbe todo lo que está cerca, luego cierra la boca y todo lo que quede dentro es ingerido por el tiburón gigante.

Hábitat

Es una especie solitaria. Imagen: National Geographic
Prefieren las aguas cálidas, por lo que los tiburones ballena están presentes en todos los mares y océanos tropicales, sin embargo, algunos ejemplares han sido observados en aguas más frías.

A pesar de que suele encontrarse mar adentro, también es posible verlo cerca de la costa, en lagunas o atolones de coral y cerca de la desembocadura de ríos.Cada primavera emigra a la plataforma continental de la costa oeste central de Australia, donde se consigue plancton en abundancia.

El tiburón ballena es observado por buzos, con quienes se comportan cariñosamente, al contrario de lo que se cree normalmente de los tiburones.El enorme tamaño del tiburón ballena, no es un intimidante, pues es un pez muy dócil, que a veces permite que los buceadores se agarren de ellos para nadar.

Los turistas a bordo de lanchas, también han gozado de ver a este espécimen, especialmente en Australia Occidental, donde se han convertido en puntos centrales de la industria del ecoturismo.

Actualmente, este pez se encuentra dentro de las especies más vulnerables, ya que son cazados en algunas partes de Asia, como Filipinas y Taiwán.

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